Chant – Amor et Passio (2011)

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  • Love and Passion

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    Chant – Amor et Passio, which includes several beautiful Gregorian chants with piano accompaniments by David Ianni, was awarded Platinum status in Austria. The photo above was taken by Tonmeister Georg Burdicek at the press conference in November 2011 (you see David with his oldest son Antonio). After their successful collaboration on Chant – Amor et Passio, they released Chant – Stabat Mater in 2012. For further information on Chant – Amor et Passio, please visit the page of the Cistercian Monks of Stift Heiligenkreuz.

    David has been a long time friend of the monks of Stift Heiligenkreuz and wrote down some thoughts about his work on this very special album, which you can read below.

  • Chant and Piano | English

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    This article originally appeared on David’s blog in December 2011.


    Personal background

    Almost a month ago the album “Chant - Amor et Passio” by the Cistercian Monks of Stift Heiligenkreuz was released. It’s the long awaited successor of “Chant - Music for Paradise” (“Music for the Soul” in the US) which sold over 1.1 million copies worldwide since its release in 2008.

    I’ve known the monks since 2005 and have had the great grace to make several lasting friendships at the beautiful monastery in the Vienna Woods. Thanks to their liturgy and their singing of Gregorian Chant I feel at home in Heiligenkreuz.

    In 2006 I played my first piano recital at the Stift. Fr. Simeon Wester, the Music Director for the Abbey (and now also the Prior of Stift Heiligenkreuz), asked me if I would like the schola to join me for one piece. I should accompany the Litany of Loreto on the piano. The idea was appealing. I had never heard of this unusual combination, but I was willing to try. We had one rehearsal. The concert went well and the audience was very touched by our musical experiment. The idea of chant and piano was born (you can listen to this improvised performance here).

    A couple of years later the monks and their sublime singing were discovered by Universal Music. Their album “Chant - Music for Paradise” became a huge, unexpected success. This was a great opportunity to share the gospel and the treasure of Gregorian Chant with thousands, even millions of people. On the other hand such success meant invasions of journalists and visitors to the monastery to an extent that would become quite distressing for the monks at times.

    They waited over 3 years to go back into the studio (or to get the studio back into their church), this time recording for their own record company Obsculta Music in order to be more independent. You can imagine how humbled and honored I felt when Fr. Karl Wallner asked me in September if I’d like to record a couple of “bonus tracks” with the monks. Fr. Simeon gave me four chants for which I should compose a piano accompaniment.

    Musical challenges

    So, how do you proceed when you have to compose a piano part for a musical piece that is originally meant to be sung a cappella and that does not require an accompaniment by definition? There were several criteria that I needed to take into consideration:

    • The original must remain untouched. The Chant melodies are many centuries old and they withstood the test of time. They are perfect the way they are. There is nothing that needs to be changed. Also, when the monks sing Gregorian Chant, they do not interpret it but they pray it. This dignity has to be preserved. I felt there was only one right way to approach the composing process: to pray and listen in order to find the key that would unlock the hidden harmonies behind the unison chants. Which leads us to the second consideration:
    • The accompaniment must add value to the original. Although Gregorian Chant does not call for an accompaniment of any kind, it does not prevent it either. When I was meditating on the chants and their texts, it became clear that one purpose of the accompaniment would be to reveal the underlying structure of the prayers. This is a main objective of my compositions for “Chant - Amor et Passio” which I tried to realize through the use of classical harmonies. Sometimes it is obvious how a harmonic progression emphasizes the structure of the prayer (take for instance the different verses in Ubi Caritas which are slightly different every time but always lead to a plain G major chord when the antiphon is repeated). In the Litanies I use more complex harmonies that structure the pieces on a larger scale. The invocations divide the prayers into different sections, which is not clear if you only hear the melody. I did not want simply to repeat the same accompaniment for every invocation. Quite the contrary, I wanted the inner spiritual development that occurs when praying a Litany to be expressed by a constant flow and harmonic evolution in the piano part. I have to give credit to Fr. Simeon for the quite unorthodox idea to move up a halftone at several points in the Litany of Loreto (which by the way was the only clear guidance he gave me - for the rest, I had a free hand to write what I felt was right).
    • The accompaniment has to be unobtrusive. Since the original chants do not call for an accompaniment, the composer must resist the temptation to write too many notes. In my compositions I tried to keep the piano in the background in order to serve the chant and the monks who sing it. They should feel the freedom to sing their prayers pretty much as they are used to, but at the same time I wanted their singing to be strongly sustained by my piano part. In order to achieve this I had to find a harmonic and pianistic language that blends so naturally with the original chant melodies that the monks would almost not be aware of the fact that they were being accompanied.

    Conclusion

    I did my best to provide an accompaniment that would remain faithful to the spirit of Gregorian Chant, despite this being an almost impossible task. I can honestly say that these compositions are among the most personal I have ever written, and I feel blessed by the experience in many ways. Not only was it a huge honor to be a part of this adventure, but the hours I spent making music and praying together with the Monks from Heiligenkreuz have been a musical and spiritual peak in my career. May the timeless beauty of “Chant - Amor et Passio” reach the hearts of many listeners.

  • Chant und Klavier | Deutsch

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    Dieser Artikel ist ursprünglich auf Davids Blog im Dezember 2011 erschienen.


    Persönlicher Hintergrund

    Vor einem Monat wurde das Album „Chant - Amor et Passio“ der Zisterziensermönche des Stiftes Heiligenkreuz veröffentlicht. Es ist der lang erwartete Nachfolger von „Chant - Music for Paradise“, das seit Veröffentlichung im Jahr 2008 über 1,1 Millionen Mal weltweit verkauft wurde.

    Ich kenne die Mönche seit 2005 und habe das große Glück, im wunderschönen Kloster im Wienerwald bleibende Freundschaften geschlossen zu haben. Dank ihrer Liturgie sowie ihres gesungenen Chorals fühle ich mich dort zuhause.

    2006 spielte ich mein erstes Klavier-Rezital im Stift. Pater Simeon Wester, der Stiftskantor und jetzige Prior der Abtei, fragte mich damals, ob ich mir vorstellen könnte, ein Stück zusammen mit der Schola zu spielen. Die Idee, die Lauretanische Litanei am Flügel zu begleiten, war äußerst reizvoll. Ich hatte noch nie von dieser ungewöhnlichen Zusammenstellung gehört, doch ich wollte es versuchen. Wir hatten eine gemeinsame Probe. Das Konzert lief blendend, und das Publikum war sehr berührt von unserem musikalischen Experiment. Die Idee von Choral und Klavier war geboren (ihr könnt euch die improvisierte Darbietung von damals hier anhören).

    Ein paar Jahre später wurden die Mönche und ihr berückender Gesang von Universal Music entdeckt. Ihr Album „Chant - Music for Paradise“ wurde ein riesiger, unerwarteter Erfolg. Dies war eine großartige Möglichkeit, das Evangelium und den Schatz des Gregorianischen Chorals mit Tausenden, ja Millionen von Menschen zu teilen. Andererseits bedeutete ein solcher Erfolg auch Invasionen von Journalisten und Besuchern, was für das Kloster nicht immer leicht zu handhaben war.

    So warteten die Mönche über 3 Jahre, bis sie wieder zurück ins Studio gingen (oder vielmehr das Studio zurück in ihre Kirche holten), und zwar diesmal um Aufnahmen für ihr eigenes Label Obsculta Music zu machen. Ihr könnt euch denken, wie dankbar und geehrt ich mich fühlte, als Pater Karl Wallner mich im September fragte, ob ich einige „Bonus-Tracks“ mit den Mönchen aufnehmen mochte. Pater Simeon gab mir vier Choral-Stücke mit, für die ich eine Klavierbegleitung komponieren sollte.

    Musikalische Herausforderungen

    Doch wie geht man vor, wenn man einen Klavierpart für eine Musik schreiben soll, die ursprünglich dazu gedacht ist, a cappella gesungen zu werden, und die per Definition keiner Begleitung bedarf? Es gab mehrere Kriterien, die ich berücksichtigen musste:

    • Das Original muss unberührt bleiben. Die Choral-Melodien sind viele Jahrhunderte alt und haben den Test der Zeit bestanden. Sie sind perfekt, so wie sie sind. Es gibt nichts, das verändert werden muss. Darüber hinaus interpretieren die singenden Mönche den Gregorianischen Choral nicht, sie beten ihn. Diese Würde musste erhalten bleiben. Ich fühlte, dass es nur eine richtige Herangehensweise für den Kompositionsprozess gab: beten und lauschen, um nach dem Schlüssel zu suchen, der die verborgenen Harmonien hinter dem einstimmigen Choral enthüllen würde. Womit wir zur zweiten Überlegung kommen:
    • Die Begleitung muss das Original bereichern. Obwohl der Choral zwar keine Begleitung benötigt, so schließt er sie auch nicht aus. Als ich über die Gesänge und deren Texte nachsann, wurde mir klar, dass eine Aufgabe der Begleitung sein würde, die den Gebeten zugrunde liegende Struktur zu verdeutlichen. Dies habe ich durch die Verwendung der Harmonien versucht zu erreichen. Manchmal ist es offensichtlich, wie eine harmonische Fortschreitung die Struktur des Gebets beleuchtet (z.B. sind die Versikel im Stück Ubi Caritas je nach Aussage etwas anders harmonisiert, führen aber zu Beginn der Antiphon immer zu einem reinen G-Dur-Akkord). In den Litaneien verwende ich komplexere Harmonien, die die Stücke in größere Abschnitte unterteilen. Die Anrufungen gliedern die Gebete in verschiedene Segmente, was nicht ersichtlich ist, wenn man nur die Melodie hört. Ich wollte nicht einfach die gleiche Begleitung für jede Anrufung wiederholen. Im Gegenteil, die innere Entwicklung, die beim Beten einer Litanei passiert, wollte ich durch eine beständig fließende, harmonisch sich wandelnde Entwicklung in der Klavierstimme darstellen. Pater Simeon hatte die ungewöhnliche Idee, an gewissen einschneidenden Stellen in der Lauretanischen Litanei einen Halbton zu steigen (welches im übrigen die einzige Anweisung war, die ich bekam; ansonsten hatte ich freie Hand, das zu komponieren, was mir richtig erschien).
    • Die Begleitung muss unaufdringlich und zurückhaltend sein. Da die Originalgesänge nicht nach einer Begleitung verlangen, muss der Komponist der Versuchung widerstehen, zu viele Noten zu schreiben. In meinen Kompositionen habe ich versucht, das Klavier im Hintergrund zu halten, um dem Gesang und den singenden Mönchen zu dienen. Sie sollten die Gesänge in der für sie gewohnten Weise singen können, aber zugleich wollte ich, dass ihr Gesang getragen und unterstützt wird durch meinen Klavierpart. Um dies zu erreichen, musste ich eine harmonische und pianistische Sprache finden, die so natürlich mit den original Choralmelodien verschmilzt, dass die Mönche fast nicht bemerken würden, dass ich sie begleite.

    Ausklang

    Ich habe mein Bestmögliches getan, um dem Geist des Gregorianischen Chorals treu zu bleiben, auch wenn dies eine fast unmögliche Aufgabe darstellte. Ich kann aufrichtig sagen, dass diese Kompositionen zu den persönlichsten gehören, die ich je geschrieben habe, und ich fühle mich durch die damit verbundenen Erfahrungen in vielfacher Hinsicht gesegnet. Nicht nur, dass es eine große Ehre war, an diesem Abenteuer teilzunehmen: die Stunden, die ich musizierend und betend mit den Mönchen von Heiligenkreuz verbracht habe, sind ein musikalischer und spiritueller Höhepunkt meiner Karriere. Möge die zeitlose Schönheit von „Chant - Amor et Passio“ die Herzen vieler Zuhörer erreichen.

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  • Official EPK | English

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  • Official EPK | Deutsch

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  • Amor et Passio | CD Trailer

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  • Ubi Caritas

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These photos were made during the recording of Chant – Amor et Passio in Heiligenkreuz.
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